La cadena de bloques o blockchain

¿Qué es una cadena de bloques?

Blockchain (o cadena de bloques) es un término ampliamente utilizado para representar un conjunto completamente nuevo de tecnologías. Existe una confusión sustancial en torno a su definición debido a que la tecnología se encuentra en su etapa inicial y puede ser implementada de muchas maneras dependiendo del objetivo.

“A un alto nivel, la tecnología de las cadenas de bloques permite que una red de computadoras se ponga de acuerdo a intervalos regulares sobre el verdadero estado de un libro mayor distribuido“, dice el profesor adjunto del MIT Sloan Christian Catalini, experto en tecnologías de cadenas de bloques y criptodivisas. “Estos libros pueden contener diferentes tipos de datos compartidos, como registros de transacciones, atributos de transacciones, credenciales u otros datos. El libro mayor es a menudo asegurado a través de una inteligente mezcla de criptografía y teoría de juegos, y no requiere nodos de confianza como las redes tradicionales. Esto es lo que permite a Bitcoin transferir valor en todo el mundo sin recurrir a intermediarios tradicionales como los bancos”.

En una cadena de bloques, las transacciones se registran cronológicamente, formando una cadena inmutable, y pueden ser más o menos privadas o anónimas dependiendo de cómo se implemente la tecnología. El ledger se distribuye entre muchos participantes en el grafo – no existe en un lugar. En su lugar, las copias existen y se actualizan simultáneamente con todos los nodos del ecosistema que participan plenamente. Un bloque podría representar transacciones y datos de muchos tipos: moneda, derechos digitales, propiedad intelectual, identidad o títulos de propiedad, por nombrar algunos.

La tecnología es particularmente útil cuando se combina un ledger distribuido con un criptotoken“, dice Catalini. “De repente, se puede iniciar toda una red que puede lograr un consenso a nivel de Internet sobre el estado y la autenticidad de los contenidos de un bloque de forma descentralizada. Cada nodo que participa en la red puede verificar el estado real del libro mayor y realizar transacciones con él a un coste muy bajo. Esto está a un paso de un mercado distribuido, y permitirá nuevos tipos de plataformas digitales”.

¿Cómo se relaciona la cadena de bloques con bitcoin?

Bitcoin, con una capitalización de mercado de más de 40.000 millones de dólares, es la mayor implementación de tecnología de cadenas de bloques hasta la fecha. Mientras que mucha de la atención de los medios ha cambiado de bitcoin a blockchain, los dos están entrelazados.

“Cuando The Economist puso una cadena de bloques en la portada en 2015, ya no se trataba realmente de su uso para apoyar una moneda digital. Se trataba de las otras aplicaciones que esta tecnología desatará en los próximos 5 a 10 años”, dice Catalini. “Por ejemplo, en las finanzas y la contabilidad hay entusiasmo por la capacidad de liquidar y reconciliar transacciones globales a un menor costo utilizando la tecnología. En logística, la atención se centra en cómo puede utilizar la pista de auditoría inmutable generada por una cadena de bloques para mejorar el seguimiento de las mercancías a través de la economía. Otros están fascinados por la posibilidad de usar esto como un mejor sistema de identidad y autenticación”.

Hay dos tipos de costos que la cadena de bloques podría reducir para ti: el costo de verificación y el costo de conexión en red.

Entonces, ¿cuál es el problema? En un artículo reciente, Catalini explica por qué los líderes de negocios deben estar entusiasmados con la cadena de bloques – puede ahorrarles dinero y podría volcar la forma en que se lleva a cabo el negocio.

Cada negocio y organización se involucra en muchos tipos de transacciones todos los días. Cada una de esas transacciones requiere verificación. En muchos casos, esa verificación es fácil. Usted conoce a sus clientes, a sus colegas y a sus socios comerciales. Después de haber trabajado con ellos y sus productos, datos o información, tienes una idea bastante buena de su valor y confiabilidad.

Pero de vez en cuando, hay un problema, y cuando surge un problema, a menudo tenemos que realizar algún tipo de auditoría“, dice Catalini. “Podrían ser auditores reales entrando en una firma. Pero en muchos otros casos, usted está ejecutando algún tipo de proceso para asegurarse de que la persona que dice tener esas credenciales sí las tenga, o que la empresa que le vende los bienes sí tenga la certificación. Cuando hacemos eso, es un proceso costoso y laborioso para la sociedad. El mercado se ralentiza y hay que incurrir en costos adicionales para igualar la demanda y la oferta“.

“La razón por la que los libros distribuidos se vuelven tan útiles en estos casos es porque si se registran esos atributos que ahora es necesario verificar de forma segura en una cadena de bloques, siempre se puede volver atrás y referirse a ellos sin costo alguno”, dice. “Es una verificación sin costo. Así que cuando usted piensa acerca de por qué bitcoin funciona, es porque puede verificar barato que los fondos están realmente allí. Puedes transferir valor desde aquí a cualquier parte del mundo a un costo de transacción casi nulo. Enviar mensajes seguros que tengan valor ya no requiere un banco o PayPal de por medio“.

En resumen: Como la cadena de bloques verifica la confiabilidad, no tienes que hacerlo. Y la fricción de la transacción se reduce, resultando en ahorros en costos y tiempo.

El uso de una cadena de bloques también puede reducir el coste de funcionamiento de una red segura. Esto sucederá a lo largo de una línea de tiempo más larga, dice Catalini, quizás una década. Internet ya ha permitido un intercambio de bienes y servicios más rápido y menos rígido. Pero sigue necesitando intermediarios, por muy eficientes que sean: piense en eBay, Airbnb y Uber.

Esos intermediarios son costosos y ganan comisiones por procesar pagos, mantener un sistema de reputación, igualar la oferta y la demanda“, dice Catalini. “Aquí es donde la tecnología de la cadena de bloques, combinada con un criptotoken, te permite repensar toda una cadena de valor desde cero. Ahí es donde los operadores tradicionales deberían estar un poco preocupados, porque a largo plazo la forma en que puedes estar entregando valor a sus clientes y compitiendo contra otras compañías podría ser fundamentalmente diferente”.

La tecnología de la cadena de bloques podría significar mayor privacidad y seguridad para ti y tus clientes.

Catalini lo llama fuga de datos. Cuando le das a un barman su licencia de conducir, todo lo que esa persona necesita saber es su edad. Pero estás revelando mucho más: tu dirección, tu estatura, si eres donante de órganos, etc…

Lo mismo sucede en las transacciones comerciales.

Como tu socio de negocios, necesito saber que eres digno de confianza y confiable, pero para transacciones simples realmente no necesito saber muchas otras cosas acerca de ti“, dice Catalini. “La divulgación de información se está convirtiendo cada vez más en un coste debido a las filtraciones de datos. No podemos mantener la privacidad de nuestros datos y cada vez es más complejo hacerlo dentro de grandes organizaciones. Por lo tanto, imagine un modelo en el que pueda verificar si ciertos atributos son verdaderos o falsos, utilizando potencialmente una infraestructura descentralizada, pero no tiene que revelar todos estos atributos todo el tiempo”.

En el contexto de una transacción comercial, dice Catalini, una cadena de bloques podría ser usada para construir una puntuación de reputación para una parte, la cual podría ser verificada como confiable o solvente sin tener que abrir sus libros para una auditoría completa.

Las puntuaciones de reputación tanto para las empresas como para los individuos están hoy en día aisladas en diferentes plataformas, y hay muy poca portabilidad entre plataformas. El uso del Blockchain puede mejorar en esto” dice.

¿Qué industrias podrían entrar con la cadena de bloques?

“Todos ellos”, dice Catalini. “La tecnología es lo que los economistas llaman una tecnología de propósito general, y veremos muchas aplicaciones a través de diferentes verticales.”

Éstos son algunos a los que hay que prestar atención.

Bancos centrales: Muchos bancos centrales -incluidos los de Canadá, Singapur e Inglaterra- están estudiando y experimentando con la tecnología de las cadenas de bloques y las criptodivisas. Las aplicaciones potenciales incluyen un menor riesgo de liquidación, una fiscalidad más eficiente, pagos transfronterizos más rápidos, pagos interbancarios y nuevos enfoques de la relajación cuantitativa. Imaginen un banco central que estimule la economía mediante la entrega automática de moneda digital a los ciudadanos. No esperes grandes movimientos de países grandes pronto. El riesgo es demasiado alto, dice Catalini. Sin embargo, es de esperar que los países desarrollados más pequeños, con una alta tolerancia a la experimentación tecnológica, lideren el camino y posiblemente experimenten con una moneda digital respaldada por el fiat para algunas de sus necesidades.

Finanzas: El área de aplicación más ocupada hasta la fecha, la cadena de bloques está siendo utilizada por las empresas que buscan ofrecer pagos y liquidaciones internacionales de bajo costo, seguros y verificables. Ripple es uno de los líderes en este espacio en el lado bancario. Mientras tanto, empresas como Digital Asset y Chain buscan crear una infraestructura financiera más rápida y eficiente para rastrear e intercambiar activos financieros de cualquier tipo.

Transferencias de dinero: En 2014, dos estudiantes del MIT recaudaron y distribuyeron $100 de bitcoin a cada estudiante de pregrado del MIT. Querían ver qué pasaría y generar interés en el campus. Catalini, junto con la profesora Catherine Tucker, diseñó el experimento y estudió los resultados. Mientras que el 11 por ciento cobró inmediatamente su bitcoin, el 49 por ciento todavía tenía algo de bitcoin. Algunos estudiantes usaron los fondos para hacer compras en comercios locales, algunos de los cuales aceptaron bitcoin. Otros comerciaban entre sí. Mientras tanto, startups de todo el mundo compitieron para convertirse en la aplicación de comercio de consumo para bitcoin. Luego PayPal compró Venmo, una plataforma de pago que comercia en efectivo. La aplicación para móviles de PayPal también permite transacciones entre pares. La industria de pago al consumidor basada en bitcoins se ha enfriado. Pero la aplicación de la cadena de bloques sigue siendo atractiva debido a los menores costos que podría ofrecer a las partes en las transacciones globales entre pares. La empresa de pago rápido Circle, que se anuncia como “Como un texto lleno de dinero en efectivo”, dejó de permitir a los usuarios el intercambio de bitcoin el año pasado, pero está construyendo un protocolo que permite que las billeteras digitales intercambien valor utilizando una cadena de bloques.

brave

 

Micropagos: ¿Qué sucede si, en lugar de suscribirse a un sitio de noticias en línea, paga sólo por los artículos que lee? A medida que haga clic en la Web, su navegador rastreará las páginas y las registrará para el pago. O qué pasaría si usted pudiera obtener pequeños pagos por hacer trabajo – completar encuestas, trabajar como editor de textos independiente – para una variedad de clientes. Al reducir el costo de la transacción y verificar la legitimidad de las partes en cada extremo, la cadena de bloques podría hacer que estos micropagos, nuevos tipos de suscripciones multiplataforma y formas de crowdsourcing sean posibles y prácticos. Una compañía llamada Brave ya está intentando esto, con ramificaciones potenciales para la industria de la publicidad digital.

Identidad y privacidad: En octubre de 2013, el arresto del fundador de Silk Road, un profundo mercado web en el que los usuarios pagaban productos ilegales con bitcoin, demostró lo anónimo que era bitcoin. Ni tampoco tenía la intención de serlo: los discursos de bitcoin funcionan como un seudónimo para un escritor, dice Catalini. Los usuarios nunca pueden enmascarar completamente sus transacciones. Pero otros lo están intentando. Zcash promete ser una criptomoneda totalmente privada. Hay desventajas significativas en el anonimato que una cadena de bloques podría ofrecer, como la capacidad de financiar el terrorismo o facilitar el lavado de dinero. Pero también hay muchas aplicaciones virtuosas: DeepMind de Google está intentando utilizar blockchain para ocultar la privacidad y la seguridad en los registros médicos electrónicos.

Contratos inteligentes: Esta aplicación todavía está en sus primeras etapas, dice Catalini, pero al registrar la información en una cadena de bloques, los contratos podrían usar esa información para hacerse autoejecutables si se cumplen ciertas condiciones. Esta idea fracasó el año pasado cuando el código fue explotado para robar 60 millones de dólares de The DAO, una empresa de capital de riesgo basada en la cadena de bloques.

Procedencia y propiedad: Se podría utilizar una cadena de bloques para registrar detalles sobre productos físicos, lo que ayudaría a verificar la autenticidad y evitar fraudes y falsificaciones. EverLedger, con sede en Londres, está rastreando diamantes y tiene la visión de hacer lo mismo con los vinos finos. Al mismo tiempo, para todas estas aplicaciones, una cadena de bloques es tan útil como la calidad de la información registrada en ella en primer lugar.

Internet de las cosas, la robótica y la inteligencia artificial: Sus electrodomésticos ya están hablando entre sí – piense en tecnologías inteligentes para el hogar como los termostatos Nest y los sistemas de seguridad. ¿Y si pudieran hacer trueque o adquirir recursos? ¿Qué pasaría si una carretera pudiera verificar la identidad y aceptar el pago de un automóvil que se conduce por sí mismo, abriendo un carril rápido de pago por uso a los que viajan de prisa? En el borde exterior de la aplicación, pero no fuera del ámbito de lo posible, dice Catalini.

¿Cuándo ocurrirá esta interrupción?

Durante un período de más de diez años. Catalini está convencido de que la cadena de bloques tiene potencial de interrupción a nivel de Internet, pero al igual que Internet, vendrá a través de una línea de tiempo de varias décadas con ataques y contratiempos, y reveses ocasionales. Algunas industrias, especialmente la financiera, verán un cambio drástico pronto. Otros tardarán más tiempo.

Mucho del trabajo en este espacio es experimental“, dice Catalini. “Estamos en la fase de construcción de la infraestructura. Bitcoin tiene una capitalización bursátil de 42.000 millones de dólares, lo que no es nada comparado con las principales plataformas financieras e intercambios que mueven billones de dólares cada día. Pero la tecnología está madurando y creciendo. En algún momento, uno de los startups en este espacio puede revelarse como el Netscape de las criptomonedas. Lo que seguiría es algo que hemos visto muchas veces en la historia“.

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